Durante las vacaciones, yo estaba entre los 9,4 millones de personas que sintonizaron en Downton Abbey para una dosis festiva de nostalgia. La magistral evocación de Downton sobre la vida en el campo captura, para una audiencia global, una imagen de inglés: la casa de campo, el paisaje ondulado, los pintorescos pueblos, los perros y los sándwiches de pepino.

Éstos, por supuesto, son centrales a su identidad nacional, y necesitan ser acariciados y preservados, pero una mirada más crítica de qué hace Inglaterra especial nos lleva a un diverso lugar.

Después de la Batalla de Waterloo, Gran Bretaña cambió a ser una potencia mundial construida sobre la mecanización, los minerales y la urbanización. Lugares duros, sucios y llenos de gente construyeron las máquinas y fabricaron las mercancías que dieron a Gran Bretaña el dominio global por alrededor de un siglo. Los gloriosos edificios de la campiña inglesa, las calles, los pueblos y la catedral se cierra se convierten en socios menores en una visión mucho más dura de su identidad nacional.

Mientras sus catedrales son gloriosas, sus casas de campo sublimes, y sus aldeas las más chocolatadas de todas las cajas de chocolate, lo que diferencia a Inglaterra es su dominio de la industria. Es el hogar de los primeros monumentos de la industrialización, las primeras fábricas, almacenes, ferrocarriles, muelles, centrales eléctricas y mucho más. La mitad de mi lista de los edificios más influyentes son productos de ingeniería y tecnología, y fueron construidos en el espacio de 45 años.

Westminster Abbey

La iglesia y el mausoleo de la coronación, la abadía de Westminster ha sido una fundación real desde los años 960, y el dinero fue prodigado en él por sucesivos monarcas.

Aunque sólo unos pocos fragmentos sajones sobreviven, fue aquí donde Edward el Confesor desarrolló el estilo que llamamos Norman. También fue aquí donde Enrique III inició su pródiga reconstrucción gótica, un proyecto que continuó, después de su muerte, durante casi tres siglos. La nave de hoy muestra el rico sabor de los monarcas medievales ingleses y sus albañiles, con esculturas a gran escala y escudos heráldicos tallados y pintados.

La abadía estableció el estándar para los aspirantes a constructores durante siglos.

Rievaulx Abbey, North Yorkshire

La abadía de Rievaulx es la ruina más hermosa de Inglaterra. Construido deliberadamente en un remoto valle por los monjes cistercienses, fue originalmente una comunidad prácticamente autosuficiente.

Al igual que 839 otros monasterios, conventos y monjas, Rievaulx fue suprimida por Enrique VIII en la década de 1530, pero su posición remota significaba que gran parte de su piedra aún se mantiene. Es fácil olvidar lo que un gran papel monasterios desempeñado en la sociedad medieval, y las casas cistercienses de Yorkshire fueron responsables de desarrollar un estilo de construcción con arcos apuntados que llamamos gótico.

Esto se extendió para convertirse en el estilo arquitectónico dominante de Gran Bretaña durante 300 años.

King’s Bench Walk, Temple, Londres

En Londres de James I, un nuevo tipo de casa fue desarrollado. Era entonces conocido como una “casa en fila”, pero hoy lo llamamos una terraza. Estas casas, construidas de ladrillo de la década de 1620, se convirtió en la columna vertebral de la ciudad después del Gran Fuego de Londres.

No muchos ejemplos tempranos sobreviven inalterados, pero el patrón desarrollado en la década de 1670 se convirtió en el modelo para una gran proporción de viviendas urbanas aún hoy. Uniforme en el exterior, pero individualísticamente decorado dentro, en muchos sentidos que encapsulan los personajes de las personas que vivían en ellos.

El Peckwater Quadrangle, Iglesia de Cristo, Oxford

Aunque Inigo Jones y un pequeño grupo de otros arquitectos del siglo XVII habían concebido edificios que eran rigurosamente fieles a los antiguos edificios romanos, no fue sino hasta 1700 que los patrones y arquitectos se obsesionaron con el diseño de edificios con las órdenes antiguas de la arquitectura precisamente. Un ejemplo temprano de esto era el patio construido en la iglesia de Cristo por el decano Aldrich en 1707-14 para casa estudiantes graduados ricos. El patio era una nueva mirada sorprendente, y cuando el estilo fue tomado por el círculo de la corte real, fue adoptado para las casas, los edificios públicos y las iglesias por todas partes.

Ditherington Flax Mill, Shrewsbury

A finales del siglo XVIII, los fabricantes británicos revolucionaron la producción de algodón, utilizando máquinas accionadas por ruedas hidráulicas. Para 1800, había 900 fábricas de algodón que empleaban 400.000 personas. Se construyeron nuevos molinos, pero hubo un problema. La construcción de ladrillos y madera era vulnerable al fuego, y muchos molinos encendidos por petróleo o gas se quemaban.
El molino de lino de Ditherington era el primer edificio incombustible del hierro-enmarcado del mundo. Era también el antepasado de cada edificio grande con un marco de acero hoy, de supermercados a los rascacielos.